Whales, Orcas and Life on Saoirse and in the Golfo Tres Montes

Blogpost by Will Darwin

We’re having a very exciting time out here! On one of our first days at sea we saw a Blue whale, the biggest animal in the world. It was incredible. Since then we’ve seen Dusky dolphins, sea lions and two separate Killer whale packs! We’ve got some great hydrophone recordings thanks to the Ocean Sonics icListen hydrophones we’ve been using. Listen to the Orca recording below as an example.

The second Orca group we think were actually feeding when we saw them: Keri has a photo of what seems like seal intestines hanging from one of the Orca’s fin, and we could hear them using echolocation on the hydrophone. Sadly we haven’t found any Sei whales yet, but we have found a few new corpses on beaches. Keri thinks the timing may be slightly off.

The drone (a DJI Mavic 2 Pro) has been extremely useful so far, it can get to animals miles away and take detailed photos and footage, which Izzi (the trip’s marine behaviour expert) has been using to identify behaviours and groupings. We’ve also been using the drone to map the various beaches and coves where the Sei whale corpses are found, so we can monitor how they change over time. I managed to get additional LIDAR/photogrammetry gear (which can be used for getting accurate measurements of whale lengths from photos) working on one of the drones after hours of soldering and programming, but annoyingly so far it doesn’t seem to be very accurate. I think it will need calibration/tweaking to become accurate enough to give useful scientific data. Its’s 5% or so out at the moment, and the drone’s inbuilt altimeter seems to be giving slightly better results. Maybe I’ll have a play with it when we get back to Puerto Eden and internet. I managed to crash the drone once (that tree came out of nowhere!), but luckily it walked away with only a broken propeller. Landing on the boat can be pretty hairy in the wind & swell, but my well-trained team of assistants (Greg and Annika) armed with face masks and gloves have brought it to safety every time.

Life on board is good fun. We anchor up in shelter every night and spend most days cruising around the local area until someone sees something interesting (like a whale), at which point everyone frantically runs up onto deck and into the dingy to film, take photos and drop the hydrophone in the water. The other day we walked to a lighthouse which was a great all day hike, but other than that we haven’t spent much time on land. We also take samples from the water every now and again. Usually plankton but we also have a few samples of krill, crabs and munida, which are basically tiny lobsters. Keri dropped a jar of munida and they all went flying – there’s still one missing on the boat somewhere which will presumably start rotting soon!

We’ve got a few days left out here, then we’re coming back to Puerto Edén. My original post-trip idea was to head straight off north somewhere warmer, but I’ve had an interesting change of plans. I was looking over a map of Patagonia that Annika lent me, and I found a whole area named after Charles Darwin (a proud relation) near the Straight of Magellan – there’s Darwin Island, Mount Darwin and an entire Darwin Range, where the Beagle passed through. I thought I should probably visit these seeing as I’m in the area (kind of). It’s all miles away from any kind of roads or civilization so the only way to get there is by boat. In a fortunate turn of events it turns out Keri and Greg are sailing there mid-January with a couple of friends, and have kindly agreed to bring me along if I help out on board (and give them some drone flying lessons!). I’m currently reading the Voyage of the Beagle to get me in the mood…

Saoirse is back in business!

Blog post by Isabella Clegg

We have some very good news to share with you – the Saoirse is well and truly back in business!

Earlier this year, Saoirse suffered some mechanical problems and spent her winter hauled out in the dockyard in Puerto Natales. Unfortunately this caused a few delays to our trip to Golfo Tres Montes, which was originally planned for May 2018, then postponed to October 2018, and then finally rearranged for November 2018. We are incredibly grateful for the continued patience and support of the Blue Marine Foundation, the trip’s principal funder, through this testing time!

Thanks to the tireless work of Greg and Keri to get the Saoirse back on top form, we are happy to report that we are now underway and in full swing of data collection in Golfo Tres Montes, currently anchored at Caleta Buena for a couple of days.

The purpose of this trip is to complete an overview of all the marine life living in Golfo Tres Montes, focussing on the cetaceans’ behaviour, the biodiversity in the area, and looking at this from an innovative new angle using drones. Our objective is to fill in the pieces to the puzzle that we started building years ago, using the data from our repeated expeditions up here each year. Integrating and evaluating this huge collection of multi-disciplinary data will help us move to the next stage of the process: putting forward the evidence to the government and propose this region as a Marine Protected Area.

On board we have Greg and Keri of course, expertly guiding us through the gulfs, straights and narrows of this complex area. Annika is a German film-maker and incredible cook, and is using her experience of sailing on the Saoirse 4 years ago to help crew the trip. We are all already a few pounds heavier, and many degrees happier, from her wonderful cooking!

Dr Isabella Clegg is a marine mammal scientist, with a speciality in cetacean behaviour. She leads the “on-effort” watches for cetaceans, and measures the frequency and durations of each behaviour of the cetaceans we see, so that we can understand how the animals are using this area- are they feeding, breeding, or just passing through?

Will Darwin is a drone pilot, and is flying our two new drones donated by the wonderful Blue Marine Foundation. Will is also the resident techie and has been essential in resolving all problems with computers, Wifi, hydrophones, and cameras!

So we are a strong team of 5 accompanied of course by Pichi the dolphin dog, who is keeping our spirits up during the day and warming our feet under the table in the evenings.

We will bring you an update very soon about the first cetaceans we see and the data we manage to collect!

ROV Highlights: Golfo Tres Montes


The Deeptrekker DTG2 ROV

Here are a few snippets of video from our adventures with the Deeptrekker DTG2 ROV. We’ve been taking it out whenever we have a chance and we have seen some really cool stuff. Since part of the expedition is focused on the mortality of sei whales, we’ve dove on 10 whale skeletons.  We’ve seen long dead whales, who have had thier bones tumbled into new forms, and most recently deceased whales, who are covered with armies of munida, snails, and urchins. We have also snuck away(With permission and all the requisite saftey gear) from the main group for a few ‘dives of personal interest’ on some really, really cool areas. Hope you enjoy our look at the underwater world of the Gulfo Tres Montes!

MichaelMichael, The Deep Trekker and Saoirse

Intentando ser un Oceanógrafo en La Patagonia


Por Sebastian

Mi trabajo como oceanógrafo en esta expedición es básicamente obtener los parámetros físico-químicos de la columna de agua, para ello se utiliza un instrumento llamado CTD, el cual es capaz de dar los valores de algunos parámetros tales como la temperatura o salinidad a una presión (profundidad) determinada. El trabajo de obtener la información es algo fácil, el instrumento pesa alrededor de 40 kilos y se cuelga mediante un cable o cuerda el cual desciende por la borda de la nave, a una velocidad constante. La profundidad a la que desciende depende de cuál es el valor obtenido por el sonar de la nave, generalmente se desciende el CTD 5 metros antes de que toque el fondo marino. Prácticamente lo más complicado es contar los metros que desciende en el mar para así evitar que choque en el fondo, por un descuido.

La parte mas complicada es comprobar que la información obtenida sea correcta. No hay manera de saber hasta procesar la información mediante un ordenador que todo este en correcto orden. Toma algo de tiempo pero la información obtenida es muy importante para futuras investigaciones, se puede saber los cambios en el tiempo, de cómo las variables cambian en profundidad o a lo largo de grandes distancias, detectar fenómenos anormales, etc. Las variables son la temperatura, la salinidad, el oxigeno disuelto, fluorescencia, todos dependientes de la presión del agua (profundidad).

Durante la expedición el trabajo es rápido y toma menos tiempo en procesar la información, comprobando asi que los datos sean correctos.

Errores los hay, claro: mala calibración, datos erróneos por mucho oleaje, olvidar quitar la tapa de los sensores. Pero al final mejoran cuando se gana más experiencia.

Una vez era martes, es difícil recordar los días de la semana en esta expedición, la vida aquí es algo diferente, uno se llega a acostumbrar el estar en espacios tan pequeños, básicamente un paseo en cubierta es algo cotidiano aunque mirar el horizonte también lo es, esperando a lo lejos divisar algo fuera de lo cotidiano. Mi tiempo pasa lento al estar desconectado del mundo, la Patagonia es realmente hermosa como si no existiese el pasado ni el futuro. Los días en general no son para nada buenos, casi siempre fuertes vientos y lluvias, que aunque leves cambian completamente los planes del día. Mi trabajo aunque rutinario es algo entretenido dependiendo de cómo este el tiempo. Manejar un CTD no es para nada complicado como dije, toma algo de tiempo procesar la información pero a la larga se hace más rápido, lo que da tiempo para simplemente ayudar en algo o solo mirar el mar, que parece igual que siempre. Colocar el CTD en posición es algo rápido en condiciones normales, pero aquí en Patagonia se vuelve algo riesgoso en especial cuando el barco se mueve de un lado a otro, todo depende del viento más que la lluvia. Siempre hay que esperar una durante el día, pero el viento es lo que determina si la tarea del día fue exitosa.


Este día parecía que todo iba a salir bien, se esperaba que los vientos se calmasen paso el mediodía. Salimos del fondeadero en Seno Newman, a eso de las 13 hrs, aun con lluvia, separados en dos grupos, uno en dirección a la playa con el sodiak para el trabajo con os esqueletos de ballenas y nosotros en dirección sur a nuestra primera estación del día, el oleaje era algo intenso, al igual que a lluvia que en ese momento no nos preocupó. Pasada una hora el viento no paraba, de hecho parecía empeorar. Aun así seguimos con nuestra tarea, sacamos el CTD de la cabina y lo llevamos a proa para colocarlo en posición, sin embargo terminamos empapados completamente, no por la lluvia en sí, sino más bien por el fuerte oleaje que había. Lamentablemente era muy riesgoso y abortamos la tarea. El retorno al mismo fondeadero fue lento, llegamos a eso de las 16 hrs, para descubrir que también la misión del grupo que se dirigía a la costa también fue abortada por el fuerte oleaje. En resumen, el día fue un fracaso para ambos grupos. Toda esa pérdida de tiempo y el riesgo para volver derrotados, sin ningún tipo de información, y para variar empapados completamente. Deberemos intentarlo más tarde cuando todo se “calme” un poco.

Además, como parte de nuestro descuido al retornar al fondeadero, a tapa de la caja del CTD, desapareció. En qué momento, nadie se lo explica, nadie se percató cuando se voló con el fuerte viento y oleaje. El problema es que la caja se llena de agua todos estos días. Para nada fue un buen día


Caleta Buena and the Drone / Caleta Buena y el Drone

By Gaston Herrera


After a day of strong winds (12/05) Saoirse finally found refuge in Caleta Buena a small fiord running south east off of Puerto Slight. Here we found ourselves anchored next to Mollymawk, friends of Keri and Gregs and a very interesting family with whom we shared stories of our expedition and scientific studies.With the weather induced “down time” from travelling, gave me some calm time to plan the flight with my new drone Phantom 4 Pro that I acquired specifically for this expedition. My plans for this next flight was to capture a three dimensional elevation of the beach at the head of Caleta Buena where there were still remains of a number of whales from the 2015 and 2016 strandings which Keri and Greg were familiar with.

Planning consisted of defining the lines and heights of the drone flyovers. Without access to precise satellite images or detailed DEM (Digital Elevtion Model) of the area and with no telephone signal here in the remote region, that only left planning flights using visual on sight inspection (which I feel is much more accurate anyways).

Thus, the flight path defined, the weather clear enough to fly a drone and the manual flight settings set with obstruction sensors to avoid collision with the trees surrounded the bay, Sebastian (my assistant ) and I went ashore to a nearby beach to begin the mission.

With the drone in the air and approaching the coast, I passed over the beach at two different heights, one of 40 metres, trying to avoid the trees and another at 17 metres for more detail with the lower elevation being the more difficult with the constant warnings from the drone sensors of dangerous obstructions which in the end I just ignored, the desire to get good image coverage outweighing the danger or crashing the drone.

The result from this flight was 508 photographs of 7 MB which later took one entire day to process. This work ended in a detailed, high resolution photo which can be geo-referenced and which illustrates the to date positions of the whale skeletons on land and the remains below the water ( in up to 4 metres of depth). This material is invaluable to the scientists for revision and comparison with photos from the same beach dating from 2015.

With these sort of photos from this elevation and taken periodically, one can gather a continuing register of whale strandings and the process of decomposition, a view not see by boat or zodiac.

Caleta Buena y el Drone

Después de un día con fuertes vientos (12-05) el SAOIRSE finalmente se refugió en Caleta Buena a un costado del canal Slight. En ese lugar nos encontramos con el M0LLYMAWK una embarcación amiga del SAOIRSE con una muy interesante familia con la que compartimos acerca de la investigación científica que la tripulación de esta expedición lleva a cabo. Esta mediana calma mientras se esperaba mejores condiciones climáticas me permitió planificar en terreno los vuelos del drone Phantom 4 Pro recién adquirido para esta expedición y realizar un levantamiento tridimensional de la playa al fondo de Caleta buena donde se encuentran los restos de varia ballenas varadas hace un tiempo que Keri y Greg conocían.

La planificación consistió en definir las líneas de vuelo y alturas a las que el drone se desplazaría. El no contara tener imágenes satelitales de precisión o modelos DEM (Digital Elevation Model) detallados de la zona, lo que acompañado de la nula señal celular solo nos deja la inspección visual como única alternativa para la planificación (la que a mi juicio es la más correcta también).

Es así que definió un vuelo manual con sensores de obstrucción activos para evitar chocar con los árboles que rodeaban la costa. Junto con Sebastián, el “asistente” designado para esta misión esperamos en una playa cercana hasta una ventana de no lluvia e iniciamos la misión. Con el Drone en el aire se hizo la aproximación a la costa a fotografiar, se voló en dos alturas, a 40 metros evitando los árboles y a 17 metros para mayor detalle, esta última fue la más compleja de realizar por el constante aviso de obstrucciones que el drone entregaba y que se tenían que ignorar en alguna medida para conseguir la cobertura de imágenes deseadas.

El resultado fueron 508 fotografías de 7 Mb promedio que tardaron un día entero en ser procesadas. Pero que nos permitió conseguir una ortofoto georreferenciada de alta resolución, donde se descubrieron las posiciones de los restos de las ballenas en tierra y bajo el agua hasta unos 4 metros de profundidad. Este material fue entregado para que los científicos puedan analizar y realzar comparación con la situación del mismo lugar en años anteriores.

Considero que este tipo de levantamientos si se realizan de manera periódica podría entregar un registro de precisión para análisis de la ocurrencia de varamientos de ballenas y su proceso de degradación, así como permitir el descubrimiento de nuevos y antiguos individuos varados y que no quedan al alcance de la vista desde bote o zodiac.

Possible Sei Whale Vocalizations

One wonders what could be better than seeing a group of whales for hours and hours, blows in the distance, blows nearby, heads and fins popping out of the water near the boat, near the dinghy, near where you are standing and watching from shore…. well what about SOUNDS of those same whales!

Here is a short clip of what are possible sei whale sounds, recorded on the ST200 hydrophone, which was installed into the sound  overnight nearby our anchorage.

The photo of the spectrogram gives a view of those same sounds.


Saoirse and Team
Edit: please listen with headphones for better quality! –Katie

[youtube https://www.youtube.com/watch?v=EzUaCzM9xR8&w=560&h=315]


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